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Leche materna humana y evolución

Friday, December 14th, 2012

Ciencia y Alimentación. Leche materna humana y evolución. Rafael Barzanallana

La leche materna puede ser el primer alimento, pero no es igual siempre. En los seres humanos y otros mamíferos, los investigadores han encontrado que la leche cambia su composición en función del sexo del bebé y de si las condiciones son buenas o malas. Entender esas diferencias pueden dar a los científicos conocimientos sobre la evolución humana.

Investigadores de la Universidad Estatal de Michigan (EE.UU.) y otras instituciones encontraron que entre 72 madres en zonas rurales de Kenia, las mujeres con hijos en general dieron leche más rica  (2,8 por ciento de grasa en comparación con el 0,6 por ciento para las hijas). Las mujeres pobres, sin embargo, favorecieron hijas con leche cremosa (2,6 frente a 2,3 por ciento). Estos hallazgos, publicados en la revista American Journal of Physical Anthropology, en septiembre, el eco de trabajos anteriores que mostraron que la composición de la leche varía con el género infantil en las focas grises y ciervos rojos y con el género infantil y la condición de la madre en macacos rhesus. Del nuevo estudio también se desprende que los resultados que las prósperas y bien alimentadas mamás en Massachusetts producen leche con más densidad de energía para los bebés de sexo masculino.

En conjunto, los estudios proporcionan apoyo a una teoría de hace 40 años, en la biología evolutiva. La hipótesis  Trivers-Willard afirma que la selección natural favorece la inversión de los padres en sus hijas cuando los tiempos son duros y en los hijos cuando los tiempos son fáciles. El desequilibrio debe ser mayor en las sociedades polígamas, en las que los hombres pueden engendrar hijos con varias mujeres, como las aldeas de Kenia. En esas sociedades, un hijo puede llegar a ser un hombre fuerte, muy popular entre muchas mujeres y niños. Padres acomodados que pueden permitirse invertir en los hijos deben hacerlo porque su apuesta podría darles muchos nietos. Por el contrario, los padres pobres no debe invertir fuertemente en los hijos, ya que es probable que su descendencia se inicie en la parte inferior de la escala socioeconómica. Para las familias, las hijas son una apuesta segura porque siempre que sobreviven hasta la edad adulta, son susceptibles de producir crías.

El nuevo estudio es “interesante y apasionante”, dice Robert Trivers, un biólogo evolutivo de la Universidad de Rutgers y coautor de la hipótesis, que no participó en el reciente trabajo. “Es un efecto  Trivers-Willard que no tendría agallas para predecir.”

Incluso más allá de grasa y proteína, otros componentes de la leche puede variar en humanos, dice Katie Hinde, profesor asistente de biología evolutiva humana en la Universidad de Harvard. Se han encontrado niveles altos de cortisol, una hormona que regula el metabolismo, en la leche para los bebés macaco rhesus masculinos. Su trabajo muestra que las diferencias de leche podría cambiar la conducta del bebé y puede afectar el crecimiento y el desarrollo. “Sólo la mitad de la historia es lo que la madre está produciendo”, dice Hinde. “La otra [mitad] es cómo el niño usa la leche.” Estos hallazgos podrían tener implicaciones para las leches de fórmula, que podrían ser ajustadas para optimizar el desarrollo de niños y  niñas.

Fuente: SCIENTIFIC AMERICAN

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